Cómo las válvulas corrosivas pueden haber retrasado el lanzamiento del Starliner de Boeing

Boeing dice que está reduciendo la fuente del problema que retrasó el lanzamiento de su nueva nave espacial Starliner este verano, culpando del problema al exceso de agua y humedad que hace que las válvulas del vehículo se atasquen antes del vuelo. La compañía planea estudiar exhaustivamente las válvulas problemáticas durante los próximos meses e implementar cambios de diseño, con la esperanza de lanzar Starliner nuevamente a mediados de 2022.

El CST-100 Starliner de Boeing es una nueva nave espacial de pasajeros, diseñada para transportar astronautas hacia y desde la Estación Espacial Internacional para el Programa de Tripulación Comercial de la NASA. Sin embargo, antes de que Starliner pueda llevar una tripulación, la NASA quiere que Boeing lance un vuelo exitoso del vehículo sin personas a bordo, para demostrar que la nave espacial puede realizar todos los movimientos de un lanzamiento típico de manera segura.

Pero los intentos de Boeing de lanzar un Starliner sin tripulación han tenido bastantes obstáculos en el camino. La compañía lanzó el vehículo sin tripulación por primera vez en diciembre de 2019, pero una serie de fallos de software impidió que la nave espacial alcanzara la órbita correcta necesaria para reunirse con la Estación Espacial Internacional, y los controladores de vuelo tuvieron que traer el vehículo de regreso antes de lo planeado. Boeing esperaba volver a intentarlo a principios de agosto de 2021, lanzando otro Starliner vacío. Pero solo unas horas antes del despegue, la compañía descubrió que varias válvulas de Starliner, utilizadas para transportar oxidante, un propulsor crítico necesario para el vuelo, no estaban en la alineación correcta.

En una actualización de hoy, los funcionarios de Boeing dijeron que 13 de las 24 válvulas oxidantes no se comportarían correctamente, quedando en la posición incorrecta. Mientras Starliner todavía estaba en la plataforma de lanzamiento, Boeing pudo liberar nueve de las 13 válvulas pegajosas, pero cuatro obstinadamente no se moverían correctamente. Eso llevó a Boeing a devolver Starliner a la fábrica para verlo más de cerca. Desde entonces, los ingenieros han diseccionado tres de las válvulas, lo que les ayudó a descubrir qué sucedió.

CST-100 Starliner de Boeing antes del lanzamiento.
Foto de Gregg Newton / AFP a través de Getty Images

“Pudimos eliminar varios de esos elementos, como el cableado o la mala instrumentación de dar una lectura defectuosa”, dijo Michelle Parker, vicepresidenta e ingeniera en jefe de Boeing, durante una conferencia de prensa el martes.

En última instancia, Boeing cree que parte del oxidante dentro de las válvulas se escapó, lo que provocó la pegajosidad. Las válvulas están selladas con teflón y se sabe que el oxidante a veces puede atravesar el material de teflón, según la compañía. Boeing dijo que el teflón “se elige porque es compatible con el oxidante”, mientras que otros materiales de sellado no lo son. La teoría es que cuando el oxidante escapó, se mezcló con la humedad adicional y la humedad en el sitio de lanzamiento, lo que provocó que las válvulas se corroyeran levemente. Y esta corrosión es la razón por la que Boeing no pudo hacer que las válvulas se movieran como querían.

Desde el retraso del lanzamiento, Boeing dice que ha liberado 12 de las 13 válvulas atascadas utilizando una combinación de calentamiento adicional y voltajes más altos. Mientras tanto, el equipo de Starliner mantiene una válvula atascada intencionalmente, mientras determinan qué tipo de soluciones pueden implementar para asegurarse de que esto no vuelva a suceder. Eso podría incluir la adición de calentadores adicionales en las válvulas. Además, Boeing eliminó dos de las válvulas y las enviará al Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA, donde se someterán a tomografías computarizadas para un análisis aún más estricto.

Quizás lo más preocupante es que Boeing todavía no entiende por qué el problema no se presentó antes del vuelo. La compañía afirma que los ingenieros hicieron muchas pruebas en las válvulas antes de que el vehículo estuviera en la plataforma de lanzamiento, y el equipo funcionó como se esperaba. “No teníamos ninguna indicación de que iba a haber algún problema con estas válvulas”, dijo John Vollmer, director de programa de Boeing para Starliner. Vollmer afirma que Boeing agregó oxidante a Starliner 46 días antes del vuelo, pero esperaban poder agregar el líquido hasta 60 días antes de la misión sin ningún problema.

Si Boeing vuela con Starliner a mediados del próximo año, la compañía espera volar el vehículo con sus primeros pasajeros hacia fines de 2022 “.[Our objective] es volver al vuelo de manera segura, y lo enfatizo de manera segura, lo antes posible ”, dijo Vollmer. “Así que todo lo que hemos hecho hasta este momento, y el camino que estamos desarrollando en el futuro, nos permitirá alcanzar ese objetivo y volver a volar de manera segura”. Mientras tanto, el otro proveedor de tripulación comercial de la NASA, SpaceX, ya ha comenzado a transportar astronautas regularmente desde y hacia la Estación Espacial Internacional, con otro lanzamiento el 31 de octubre. Cuando Starliner comience a volar, el plan es que SpaceX lleve tripulaciones una vez al año y que Boeing lleve tripulaciones una vez al año.

Cuando se le preguntó qué hubiera sucedido si Starliner se hubiera lanzado con las válvulas pegajosas, Boeing dijo que tal escenario nunca podría haber ocurrido, porque los controladores de vuelo deben verificar las válvulas antes del vuelo. “Esta era una de esas cosas que tenía que funcionar absolutamente, o de lo contrario no volaríamos”, dijo Vollmer. “Entonces, esto no es una cuestión de si lo hubiéramos lanzado y no lo sabíamos. Sabíamos absolutamente que estas válvulas estarían en la posición correcta antes del lanzamiento “.

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