Docenas de víctimas de tornados en Kentucky; menos de lo temido en la fábrica

MAYFIELD, Ky. (AP) – Los trabajadores del turno de noche en Mayfield Consumer Products estaban en medio de la fiebre navideña, encendiendo velas, cuando un tornado se acercó a la fábrica y salió la palabra: “Agáchate y cúbrete”.

Autumn Kirks se bajó las gafas de seguridad y se refugió, arrojando a un lado baldes de cera y fragancias para hacer espacio. Apartó la mirada de su novio, Lannis Ward, y cuando miró hacia atrás, él se había ido.

El gobernador Andy Beshear dijo inicialmente el sábado que solo 40 de las 110 personas que trabajaban en la fábrica en ese momento fueron rescatadas, y que “será un milagro si alguien más es encontrado con vida en ella”. Pero el domingo, la compañía de velas dijo que si bien se confirmó que ocho habían muerto y ocho seguían desaparecidos, se habían localizado más de 90 más.

Todavía se cree que decenas de personas en varios condados de Kentucky murieron en las tormentas, pero Beshear, después de decir el domingo por la mañana que el número de víctimas del estado podría exceder los 100, dijo que esa tarde podría ser tan bajo como 50.

“Oramos para que tal vez las estimaciones originales de los que hemos perdido estén equivocadas. Si es así, será maravilloso ”, dijo el gobernador.

Kentucky fue, con mucho, el estado más afectado en un enjambre inusual de tornados a mediados de diciembre en el Medio Oeste y el Sur que arrasó comunidades enteras y dejó al menos 14 personas muertas en otros cuatro estados.

En la fábrica de velas, los rescatistas tuvieron que arrastrarse sobre los muertos para llegar a los vivos en una escena de desastre que olía a velas perfumadas.

Pero para cuando los feligreses se reunieron el domingo por la mañana para orar por los perdidos, habían pasado más de 24 horas desde que alguien había sido encontrado con vida entre los escombros. En cambio, los equipos recuperaron partes de la vida de las personas: una mochila, un par de zapatos y un teléfono celular con 27 mensajes perdidos estaban entre los artículos.

Capas de acero y automóviles de 15 pies de profundidad estaban encima de lo que solía usarse para el techo de la fábrica, dijo el gobernador.

“Vamos a llorar juntos, excavaremos y limpiaremos juntos, reconstruiremos y seguiremos adelante juntos. Vamos a superar esto ”, dijo Beshear. “Vamos a superar esto juntos, porque eso es lo que hacemos”.

Cuatro tornados golpearon el estado en total, incluido uno con un camino extraordinariamente largo de aproximadamente 200 millas (322 kilómetros), dijeron las autoridades. El brote fue aún más notable porque se produjo en una época del año en la que el clima frío normalmente limita los tornados.

El forense del condado de Warren, Kevin Kirby, dijo que el número de muertos por las tormentas en Bowling Green aumentó de uno el domingo a 12.

“Tengo pueblos que se han ido, que simplemente, quiero decir que se han ido. La ciudad natal de mi papá, la mitad no está en pie ”, dijo Beshear sobre Dawson Springs.

Dijo que ir de puerta en puerta en busca de víctimas está fuera de discusión en las zonas más afectadas: “No hay puertas”.

“Vamos a tener más de 1,000 casas que se han ido, simplemente desaparecido”, dijo el gobernador.

Con las temperaturas máximas de la tarde pronosticadas solo en los 40 grados, decenas de miles de personas se quedaron sin electricidad. Unos 300 miembros de la Guardia Nacional fueron de casa en casa, controlando a las personas y ayudando a retirar los escombros. Los perros de cadáveres buscaron víctimas.

Kirks dijo que ella y su novio estaban a unos 10 pies de distancia en un pasillo cuando alguien dijo que se pusieran a cubierto. De repente, vio el cielo y los relámpagos donde había estado una pared, y Ward se había desvanecido.

“Recuerdo haber quitado mis ojos de él por un segundo, y luego se fue”, dijo.

Más tarde, recibió la terrible noticia: que Ward había muerto en la tormenta.

“Fue indescriptible”, dijo el pastor Joel Cauley sobre la escena del desastre. “Era casi como si estuvieras en una zona de penumbra. Podías oler el aroma de las velas y escuchar los gritos de la gente pidiendo ayuda. Los olores de velas y todas las sirenas no es algo que haya esperado experimentar al mismo tiempo “.

El brote también mató al menos a seis personas en Illinois, donde un Amazonas el centro de distribución en Edwardsville fue atacado; cuatro en Tennessee; dos en Arkansas, donde un asilo de ancianos fue destruido y el gobernador dijo que los trabajadores protegieron a los residentes con sus propios cuerpos; y dos en Missouri.

Los escombros de los edificios destruidos y los árboles triturados cubrieron el suelo en Mayfield, una ciudad de unos 10.000 habitantes en el oeste de Kentucky. Láminas de metal retorcidas, cables eléctricos caídos y vehículos destrozados se alineaban en las calles. Las ventanas volaron y los techos arrancados de los edificios que aún estaban en pie.

A la sombra de los santuarios de sus iglesias derruidas, dos congregaciones en Mayfield se reunieron el domingo para orar por los que estaban perdidos. Los miembros de la Primera Iglesia Cristiana y la Primera Iglesia Presbiteriana se reunieron en un estacionamiento rodeado de escombros, pilas de ladrillos rotos y metal.

“Nuestro pequeño pueblo nunca volverá a ser el mismo, pero somos resistentes”, dijo Laura McClendon. “Llegaremos allí, pero llevará mucho tiempo”.

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Las escritoras de Associated Press Kristin Hall y Claire Galofaro en Mayfield; Jay Reeves en Birmingham, Alabama; Seth Borenstein en Washington; y Travis Loller en Nashville, Tennessee, contribuyeron a este informe.

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