El telescopio James Webb ahora es genial (gracias a su nuevo parasol)

Agrandar / El 4 de enero de 2022, los ingenieros completaron con éxito el despliegue del parasol del telescopio espacial James Webb, visto aquí durante su prueba de despliegue final en la Tierra en diciembre de 2020 en Northrop Grumman en Redondo Beach, California.

NASA

La NASA aún no ha terminado de implementar el telescopio espacial James Webb, pero los científicos e ingenieros que trabajan en el instrumento de $ 10 mil millones se sienten mucho mejor hoy.

A última hora de la mañana del martes, la NASA y el contratista principal del telescopio, Northrop Grumman, estiraron con éxito las cinco capas del parasol del telescopio. Este paso completó el proceso crítico de desplegar el protector solar masivo y esencial del telescopio, que mantiene el telescopio frío para que pueda realizar observaciones delicadas de objetos débiles.

“El estado de ánimo es difícil de describir”, dijo Hilary Stock, ingeniera estructural de Northrop Grumman que trabajó en la “tensión” del parasol el lunes y martes, durante una teleconferencia con periodistas. “Fue un momento maravilloso. Mucha alegría. Mucho alivio”.

Las cinco capas del parasol son increíblemente delicadas. Cada hoja similar al plástico tiene el mismo grosor que un cabello humano y tuvo que estirarse a lo largo de un área del tamaño de una cancha de tenis. Todo esto tenía que hacerse en microgravedad, un entorno que no podía simularse en pruebas terrestres.

“Fue la primera vez que implementamos este sistema en zero-gy lo acertamos”, dijo Alphonso Stewart, líder de sistemas de implementación de Webb. “Es un muy buen testimonio del trabajo realizado por los equipos”.

Muchas cosas podrían haber salido mal. Durante las pruebas realizadas en 2018, las capas de protección solar estaban enganchando durante las pruebas en tierra. No es difícil entender por qué. Según la NASA, el despliegue y tensado del parasol involucró 139 de los 178 mecanismos de liberación del telescopio, 70 conjuntos de bisagras, ocho motores de despliegue, unas 400 poleas y 90 cables individuales que totalizan más de 400 metros de longitud.

Por lo tanto, al superar el proceso de despliegue del parasol, la NASA ha superado el aspecto más complejo de desembalar el telescopio en el espacio y prepararlo para las operaciones.

“El despliegue de los parasoles fue sin duda el más complejo en términos de partes móviles que debían trabajar todas en armonía, y sistemas que estaban interrelacionados entre sí”, dijo James Cooper, gerente de parasoles del telescopio Webb. “Lo que queda desde el punto de vista del despliegue es más convencional, como bisagras y motores”.

La NASA anticipa completar los elementos estructurales restantes del telescopio para el lunes y luego desplegar el espejo secundario y las alas del espejo primario. Este proceso debería completarse en un par de semanas. En este punto, el telescopio Webb debería llegar a su destino, un punto estable de Lagrange, entrando en una gran órbita a unos 1,5 millones de kilómetros de la Tierra.

Después de esto, se comenzará a trabajar para alinear los espejos del telescopio y calibrar los instrumentos científicos de Webb. Las observaciones científicas iniciales deben comenzar en junio. El universo espera.

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