La diplomacia de vacunas de China tropieza en el sudeste asiático

China, deseosa de generar buena voluntad, intervino y prometió proporcionar más de 255 millones de dosis, según Bridge Consulting, una empresa de investigación con sede en Beijing.

Sin embargo, medio año después, esa campaña ha perdido algo de su brillo. Los funcionarios de varios países han planteó dudas sobre la eficacia de las vacunas chinas, especialmente contra la variante Delta más transmisible. Indonesia, que fue pronto en aceptar disparos chinos, fue recientemente el epicentro del virus. Otros se han quejado de las condiciones que acompañaron a las donaciones o ventas chinas.

El revés de la campaña de vacunas de China ha creó una apertura diplomática para los Estados Unidos cuando las relaciones entre los dos países son cada vez más tensas, en parte debido al coronavirus. China ha criticado el manejo estadounidense de la crisis en casa e incluso ha afirmado, con sin evidencia, que la pandemia se originó en un laboratorio militar en Fort Detrick, Maryland, no en Wuhan, donde surgieron los primeros casos a fines de 2019.

A medida que más países se alejan de las vacunas chinas, la ayuda de vacunas de Estados Unidos ofrece una oportunidad para restablecer las relaciones en una región que los funcionarios estadounidenses han ignorado en su mayoría durante años mientras China extendía su influencia. La administración Biden ha enviado a una multitud de altos funcionarios, incluida la vicepresidenta Kamala Harris, que tiene previsto llegar el domingo para visitar Singapur y Vietnam. También, por fin, hizo sus propias promesas de vacunas para el sudeste asiático, enfatizando que la contribución estadounidense de aproximadamente 23 millones de inyecciones a partir de esta semana viene sin condiciones, una referencia implícita a China.

Varios países de la región han estado ansiosos por recibir las dosis occidentales más efectivas. Aunque siguen siendo superados en número por los tiros chinos, presentan una alternativa atractiva. “La ventaja inicial de China ya ha perdido su magia”, dijo Hoang Thi Ha, investigador del centro de Estudios Asean del Instituto ISEAS-Yusof Ishak en Singapur.

Durante la mayor parte del año, muchos países en desarrollo del sudeste asiático no tenían muchas opciones en lo que respecta a las vacunas. Lucharon por adquirir dosis, muchas de las cuales estaban siendo fabricadas por naciones más ricas que han sido acusadas de acapararlas.

China trató de satisfacer esas necesidades. El ministro de Relaciones Exteriores del país, Wang Yi, viajó por la región en enero y prometió ayudar a combatir la pandemia. En abril, declaró que el sudeste asiático era una prioridad para Beijing. Aproximadamente un tercio de los 33 millones de dosis que China ha distribuido gratuitamente en todo el mundo se enviaron a la región, según las cifras proporcionadas por Bridge Consulting.

Gran parte del enfoque de Beijing se ha dirigido a los países más poblados, como Indonesia y Filipinas, y sus aliados de larga data como Camboya y Laos.

Indonesia fue el mayor cliente de China en la región, comprando 125 millones de dosis de Sinovac. Filipinas obtuvo 25 millones de disparos de Sinovac después de que el presidente, Rodrigo Duterte, dijera que había recurrido a Xi Jinping, el máximo líder de China, en busca de ayuda. Camboya recibió más de 2,2 millones de dosis de Sinopharm de China. Ha inoculado aproximadamente al 41 por ciento de su población, logrando la segunda tasa de vacunación más alta de la región, después de Singapur.

Luego, comenzaron a surgir señales de que las vacunas chinas no eran tan efectivas como se esperaba. Indonesia descubrió que el 10 por ciento de sus trabajadores de la salud se habían infectado con Covid-19 en julio, a pesar de estar completamente vacunados con la inyección Sinovac, según la Asociación de Hospitales de Indonesia.

En julio, un virólogo de la Universidad de Chulalongkorn en Bangkok dijo que un estudio de personas que habían recibido dos dosis de la vacuna Sinovac mostró que su nivel de anticuerpos, el 70 por ciento, era “apenas eficaz” contra la variante Alfa del coronavirus, detectado por primera vez en Gran Bretaña, o contra la variante Delta, detectada por primera vez en India.

Los gobiernos de Indonesia y Tailandia decidieron que tenían que cambiar a otras vacunas, como las proporcionadas por Estados Unidos, Gran Bretaña y Rusia.

“Ahora que tienen más opciones, pueden tomar otras decisiones”, dijo Nadège Rolland, investigadora principal de la Oficina Nacional de Investigación Asiática en Washington. “No creo que tenga motivaciones políticas. Creo que es pragmático “.

Yaowares Wasuwat, vendedora de fideos en la provincia de Bangsaen Chonburi de Tailandia, dijo que esperaba recibir la vacuna AstraZeneca para su segunda inyección después de haber sido inoculada con Sinovac, pero que tomaría lo que estuviera disponible.

“No tengo nada que perder”, dijo. “La economía está tan mal que nos falta aire. Es como morir mientras se vive, así que tome toda la protección que podamos “.

Los primeros movimientos de China en la región contrastan notablemente con los de Estados Unidos, que tardó en brindar asistencia.

El cálculo ahora ha cambiado bajo la presidencia de Biden. Tanto Lloyd J. Austin III, el secretario de defensa estadounidense, como Antony J. Blinken, el secretario de estado, se reunieron con altos funcionarios del sudeste asiático en las últimas semanas. Notaron las donaciones de aproximadamente 20 millones de inyecciones.

Después de que el Sr. Austin visitó Filipinas, Manila restauró un acuerdo de defensa que había estado atascado en el limbo durante más de un año después de que el Sr. Duterte amenazara con terminarlo. El acuerdo, que continuaría permitiendo el movimiento de tropas y equipos estadounidenses dentro y fuera de Filipinas, podría frustrar el objetivo de China de expulsar al ejército estadounidense de la región.

Parte de la razón del cambio de rumbo de Duterte: la entrega de millones de dosis de las vacunas Johnson & Johnson y Moderna.

Sin embargo, algunos analistas del sudeste asiático tienen dudas sobre la tardía diplomacia de las vacunas de Washington.

“El hecho es que Estados Unidos fue realmente lento”, dijo Elina Noor, directora de asuntos de seguridad política del Instituto de Política de la Sociedad de Asia. “Y dado que los países ricos estaban acumulando vacunas cuando estuvieron disponibles, creo que ese sabor amargo aún persiste”.

China sigue siendo considerada un proveedor confiable de las vacunas que ha producido. Ha entregado el 86 por ciento de las dosis que prometió vender. Y sigue existiendo la preocupación de que las empresas estadounidenses hayan tardado en realizar entregas. Por esas razones, la mayoría de los países del sudeste asiático no han criticado abiertamente a China y no han abandonado las vacunas chinas.

El sentimiento anti-China es alto en Vietnam, pero el país aceptó una donación de 500.000 dosis de Sinopharm en junio, lo que provocó una reacción violenta entre los ciudadanos que dijeron que no confiaban en la calidad de las inyecciones chinas.

“Incluso en medio de esta emergencia, no tengo ninguna razón para cambiar mi vida o la de mi familia por una vacuna china”, dijo Nguyen Hoang Vy, gerente de operaciones de atención médica en un hospital de la ciudad de Ho Chi Minh.

Más tarde se supo que las vacunas donadas por Sinopharm estaban destinadas a grupos prioritarios descritos por Beijing, lo que profundiza el cinismo hacia China.

“Siempre hay algunas condiciones asociadas”, dijo Huong Le Thu, analista senior del Instituto Australiano de Política Estratégica que se especializa en el sudeste asiático, refiriéndose a los acuerdos de vacunas de China.

Vietnam sigue luchando contra un brote y las vacunas siguen siendo escasas. A pesar de la indignación pública anterior, una empresa vietnamita privada adquirió cinco millones de dosis de Sinopharm para su distribución, que las autoridades locales comenzaron a administrar este mes.

Muktita Suhartono y Vo Kieu Bao Uyen contribuyeron con el reportaje. Claire Fu y Elsie Chen contribuyó con la investigación.

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