Metal Planet parece ser el mundo más ligero alrededor de otra estrella jamás encontrada

El deporte de la caza de exoplanetas, o planetas alrededor de otros sistemas estelares, tiene un nuevo campeón de peso pluma: un mundo diminuto designado GJ 367 b con aproximadamente la mitad de la masa de la Tierra. El exoplaneta más ligero encontrado hasta la fecha, GJ 367 b, gira alrededor de su estrella madre en unos rápidos 7,7 días y es inusualmente denso, y parece estar hecho de hierro casi puro.

Llamado “super-Mercurio” por su ubicación y composición, la existencia de la entidad liviana desafía aspectos de las teorías de formación planetaria. Podría estar insinuando que los mundos en miniatura tienen una diversidad mucho más amplia de lo que se creía anteriormente.

“Es absolutamente maravilloso haber encontrado un planeta como este”, dijo Diana Valencia, astrofísica de la Universidad de Toronto Scarborough que no participó en el descubrimiento. “Es alucinante”.

GJ 367 b orbita una estrella roja fría ubicada aproximadamente a 31 años luz de la Tierra. Los investigadores inicialmente lo detectaron usando Satélite de estudio de exoplanetas en tránsito (TESS) de la NASA, un telescopio espacial que encuentra mundos cercanos midiendo cuánto se atenúan sus anfitriones estelares a medida que se mueven frente a las caras de las estrellas. Debido a que este eclipse produce una pequeña depresión en la luz recibida de una estrella, los astrónomos pueden usarla para estimar el tamaño de un planeta.

El mundo recién descubierto tiene alrededor de 5.700 millas de ancho, aproximadamente tres cuartas partes del de nuestro planeta. Las observaciones de seguimiento con el buscador de planetas de velocidad radial de alta precisión (HARPS), un instrumento en un telescopio en el Observatorio La Silla en Chile, permitieron a los investigadores determinar su masa.

El detector HARPS busca la oscilación sutil que los exoplanetas inducen en sus estrellas madre, que se vuelve más fuerte cuanto más pesado es un planeta.

Con su masa y diámetro en la mano, los científicos podrían calcular la densidad de GJ 367 b, lo que demuestra que es un valor atípico en comparación con la mayoría de los exoplanetas. Tiene un tamaño más parecido a la Tierra o Venus pero con una composición más parecida a la de Mercurio, que es principalmente hierro.

“Es una bola extraña”, dijo Kristine WF Lam, astrónoma del Centro Aeroespacial Alemán en Berlín y autora principal de un artículo publicado el jueves en Science.

Debido a que se encuentra tan cerca de su padre, un lado de GJ 367 b probablemente siempre esté frente a la estrella en llamas. Sus temperaturas diurnas deberían elevarse hacia los 2700 grados Fahrenheit, lo suficientemente calientes como para derretir rocas y metales, convirtiéndolo en un mundo de lava potencial, agregó el Dr. Lam.

GJ 367 b ofrece a los científicos una forma de estudiar cómo se forman los mundos más cercanos a las estrellas. La teoría principal de cómo se creó un lugar como Mercurio es que, al principio de la historia del sistema solar, se formó un planeta rocoso similar a la Tierra cerca del sol. Posteriormente, rocas espaciales colosales golpearon a esta entidad, despojando al mundo de su corteza y manto. Esto significa Mercurio es esencialmente un núcleo planetario gigantesco sentado junto al sol ardiente.

Pero el problema con tal escenario es que no funciona del todo, dijo el Dr. Valencia. Las colisiones pueden haber destrozado las capas externas del proto-Mercurio, pero el material no llegaría muy lejos. Atrapados por la gravedad del sol, las rocas y los metales permanecerían en una órbita cercana y eventualmente encontrarían su camino de regreso a la superficie del objeto.

Es posible invocar circunstancias especiales por las que esto no sucedió, pero la existencia de GJ 367 by objetos similares significa que tales planetas no son exactamente raros, dijo el Dr. Valencia.

“Tenemos que pensar en cómo se puede producir de manera confiable, no esporádica, un supermercurio”, agregó.

Una posibilidad es que todavía falte algo en los modelos para la creación planetaria. Quizás elementos densos como el hierro de alguna manera terminen más cerca de una estrella durante su juventud, dijo el Dr. Valencia. Por ahora, tal idea sigue siendo especulativa, agregó, aunque mundos como GJ 367 b podrían comenzar a empujar a los científicos en esa dirección.

El equipo que descubrió el pequeño planeta ya está planeando más observaciones del sistema. También les gustaría usar un telescopio gigante para captar la luz de GJ 367 b, descubriendo potencialmente si tiene una atmósfera o si su superficie realmente está fundida.

Los mundos más grandes siempre han sido más fáciles de detectar que los cuerpos más pequeños, y los investigadores han encontrado una serie de entidades gigantes similares a Júpiter con todo tipo de composición y características orbitales. A medida que las técnicas mejoradas de los telescopios han abierto la exploración en el otro extremo del espectro de tamaño, siguen apareciendo pequeños objetos extraños como GJ 367 b.

“Te despierta recordar que estos planetas tienen sus propias historias”, dijo Jonathan Fortney, científico planetario de la Universidad de California en Santa Cruz, que tampoco participó en el estudio. “Es otra forma más de demostrar que los resultados planetarios finales pueden ser tremendamente diversos”.

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